Деятельность Приднестровского государственного университета началась в 1930 г., когда Постановлением Молдавского обкома КП(б)У и СНК МАССР на базе Молдавского педагогического техникума был учрежден Институт народного образования (ИНО) в г. Тирасполе. 
1 октября 1930 г. директор Молдавского ИНО профессор А.Я. Бихман подписал приказ № 1, который определял структуру вуза. Первоначально в институте функционировали пять кафедр и три факультета: механико-математический, лингвистический и агробиологический (позже были открыты исторический и географический факультеты). В первом учебном году в ИНО обучались 123 студента, а вместе со слушателями подготовительных курсов их насчитывалось немногим более 200 человек. Преподавание велось на молдавском, украинском и русском языках.
В 1933 г. ИНО был преобразован в Молдавский педагогический институт с четырехлетним сроком обучения. В марте 1939 г. в ознаменование 125-летия со дня рождения великого украинского поэта и художника Т.Г. Шевченко вузу присвоено его имя. Педагогический институт сыграл значительную роль в подготовке высококвалифицированных преподавательских кадров. К 1940 г. он выпустил более 700 учителей родного языка и литературы, математики, физики, химии, биологии, истории. Неоценимый вклад в развитие образования края внесли П.И. Кьору, Н.А. Нарцов, И.В. Очинский, Л.А. Мадан, М.Я. Холостенко, А.Х. Похинин.
В годы Великой Отечественной войны институт продолжил свою деятельность в эвакуации в г. Бугуруслане Оренбургской области. Из институтских аудиторий ушли на фронт многие преподаватели, сотрудники и студенты вуза. Среди павших за Родину – преподаватели И.Е. Борисюк,
С.В. Василатий, студенты П. Ракул, И. Фрейдкин, А. Маньковский, И. Платон и др.
После освобождения Молдавии вуз возвращается в Тирасполь и возобновляет работу согласно Постановлению СНК МССР от 24 июля 1944 г. "О восстановлении сети высших и средних специальных учебных заведений системы наркомпроса МССР", но уже как Учительский институт. Для подготовки молодежи к поступлению в вуз в октябре 1945 г. при институте создается рабочий факультет, который просуществовал до августа 1948 г. В соответствии с приказом Министерства высшего образования СССР от 28 ноября 1951 г. вуз был преобразован в Тираспольский государственный педагогический институт им. Т.Г. Шевченко (ТГПИ), в состав которого вошли четыре факультета: филологический, физико-математический, естествознания и географический. С 1956 г. вуз начал подготовку учителей широкого профиля с пятилетним сроком обучения.
В октябре 1960 г. институт отметил свое тридцатилетие. Были проведены теоретические и научно-практические конференции профес-сорско-преподавательского состава и студентов, посвященные юбилею вуза и столетию со дня рождения выдающегося земляка – ученого-химика, академика Н.Д. Зелинского. В 60-е годы ТГПИ им. Т.Г. Шевченко становится крупным региональным учебно-методическим и научным центром Молдавии. В институте ежегодно проводились практические конференции, в которых принимали участие учителя средних школ из городов и сел МССР. Открылся планетарий, работали агробиостанция, научные лаборатории, начали функционировать юношеская физико-математическая школа, научное общество студентов и учащихся, клуб путешественников.
В 1970 г. за достигнутые успехи в подготовке и воспитании педагогических и научных кадров Тираспольский государственный педагогический институт им. Т.Г. Шевченко был награжден Почетной грамотой Президиума Верховного Совета МССР, в 1974 г. – занесен в Золотую Книгу Почета МССР, а в 1980 г. Указом Президиума Верховного Совета СССР награжден орденом "Знак Почета".
Институт по праву гордился своими выпускниками, в числе которых молдавские государственные и общественные деятели К.Ф. Ильяшенко, А.Н. Крачун, Е.С. Постовой, Л.Ф. Кулюк, известные ученые Я.С. Гросул, А.М. Лазарев, М.М. Радул, М.Ф. Ярошенко, И.Д. Чобану, писатели и поэты Ф.М. Пономарь, Н.П. Кабак, М.Ф. Опря, С.Е. Моспан. За советский период старейшим вузом Приднестровья было подготовлено свыше 20 тысяч учителей по различным специальностям.
На 1 января 1990 г. в штате института состояли пять докторов наук и 163 кандидата наук. На пяти факультетах (физико-математическом, филологическом, географическом, биолого-химическом, педагогическом) по 11 специальностям обучались 5,5 тысяч студентов очного и заочного отделений.
В конце 80-х годов начался распад великой державы – СССР. Дезинтеграционные процессы особенно активно проходили в Молдавии. Чтобы противостоять стремительно прогрессирующим деструктивным явлениям во всех сферах жизни, и в частности в научно-образовательном пространстве, приднестровцы создали свою собственную республику. Одним из первых шагов молодой Приднестровской Молдавской Республики стало открытие университета. В сентябре 1990 г. Постановлением Временного Верховного Совета ПМССР в Тирасполе был учрежден государственно-корпоративный университет (ТГКУ) с целью подготовки квалифицированных кадров как для народного образования, так и для различных отраслей народного хозяйства Приднестровья. Учредителями ТГКУ стали Ассоциация местных Советов народных депутатов и предприятий Приднестровского региона, Всероссийский фонд образования. 25 декабря 1990 г. начались учебные занятия на четырех факультетах ТГКУ (историко-юридическом, экономическом, физико-техническом и технологическом, аграрно-экологическом). Важно отметить, что в университете начали работать известные ученые, представители научно-педагогической интеллигенции, вынужденные прервать преподавательскую деятельность в вузах Молдовы.
25 июня 1992 г. после драматических событий в Бендерах и Дубоссарах, в разгар агрессии, развернутой националистами Молдовы против народа Приднестровья, руководство ПМР приняло решение о слиянии двух вузов – Тираспольского государственного педагогического института им. Т.Г. Шевченко и Тираспольского государственно-корпоративного университета Приднестровского региона. На их базе был создан Приднестровский государственно-корпоративный университет им. Т.Г. Шевченко. В связи с 200-летием со дня основания г. Тирасполя в октябре 1992 г. ПГКУ им. Т.Г. Шевченко награжден медалью "Трудовая доблесть". В июне 1997 г. в связи с изменением статуса вуз переименован в Приднестровский государственный университет им. Т.Г. Шевченко.
С 1996 г. ректором университета является доктор физико-математических наук, действительный член РАЕН, профессор С.И. Берил.
В связи с 70-летием 1 октября 2000 г. ПГУ им.
Т.Г. Шевченко награжден высшей государственной наградой Приднестров-ской Молдавской Республики – Орденом Республики, а также Почетным знаком им. В.Н. Татищева Российской академии естественных наук "За пользу Отечеству".
В октябре 2002 г. Верховным Советом ПМР утверждена Программа развития ПГУ им Т.Г. Шевченко на период 2003–2007 гг., согласно которой основными задачами университета являются повышение эффективности образовательной, научной и педагогической деятельности, модернизация материально-технического обеспечения факультетов.